Toyota y las baterías de litio, una historia con futuro

Descubre la innovación que mejora la autonomía un 15%

El crecimiento de vehículos que incorporen baterías de ion litio promete ser exponencial en los próximos años. Aunque se trata de una tecnología que está en proceso de maduración, Toyota sigue estudiando las claves para optimizar sus niveles de autonomía, duración y seguridad.

La inclusión del litio como elemento principal para impulsar motores eléctricos es un tema del que seguro que pronto empezarás a oír hablar, a pesar de que los fabricantes de coches llevan experimentando con él desde hace años. Como todos aquellos campos que implican una innovación tecnológica permanente, el mundo de la automoción corre a gran velocidad y sus avances son constantes.

El potencial de este metal, el más ligero de los presentes en la naturaleza, quedó claro desde el inicio de la investigación. Sin embargo, no resulta un camino sencillo ni de corto recorrido superar con solvencia los tres retos principales que supone su uso en baterías recargables: duración, estabilidad y seguridad.

Las salinas: caladero del litio

Pero antes de entrar en la situación actual, conviene hacer un pequeño recorrido por la esencia del propio elemento. El litio, como decíamos, es un metal extremadamente ligero que se encuentra presente en la naturaleza. Concretamente, está disuelto en aguas muy saladas (salmueras), generalmente bajo la costra de los principales salares, a veces a 200 metros de profundidad. Por tanto, su extracción es compleja, aunque sus propiedades como conductor de electricidad hacen que merezca la pena acometer dicha infraestructura.

Para llegar al litio, se bombea agua con alta concentración de este elemento desde debajo de algún salar –Chile, Australia, Argentina y China son los mayores productores– hasta la superficie, y se almacena en piscinas individuales. Allí pasa 18 meses, tiempo suficiente para que se evapore una parte del agua y cristalice la sal. El agua restante, con una gran concentración de litio, se canaliza hacia una procesadora, donde se separa el litio del líquido, elaborándose el carbonato de litio que se utiliza para las pilas y baterías.

El gigante Goldman Sachs ha calificado al litio como “la nueva gasolina”, según sus estudios la demanda de este mineral se multiplicará por 11 en 2025, momento en el cual el 40% de los vehículos en circulación serán eléctricos o híbridos enchufables.

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Salinas en Jujuy, al norte de Argentina
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Toyota Prius Plug In Hybrid, con baterías de ión-litio
Innovación mundial de Toyota

Un ejemplo de ello ha sido el reciente anuncio de Toyota al respecto. La firma, que investiga desde hace años esta tecnología con vistas a la utilización de baterías de ion litio para vehículos híbridos y eléctricos, anunció recientemente una nueva técnica que aumenta su autonomía un 15%. Se trata de un nuevo método –innovación mundial– que permite observar el comportamiento de los iones de litio en un electrolito en el momento en el que la batería se carga y descarga, que es cuando se produce la mayor pérdida de rendimiento.

Además de la mejora de rendimiento es destacable el propio método de observación. Para este estudio científico Toyota ha colaborado con cuatro universidades japonesas y sus conclusiones son claves para estudiar los procesos que hay detrás del deterioro del rendimiento de las baterías. Así, Toyota podrá dotarlas de una mayor vida útil y durabilidad, lo que afectará positivamente en la penetración y el éxito de sus futuros coches eléctricos e híbridos en el mercado.

La optimización e investigación de baterías de litio para coches es una nueva prueba de que Toyota es líder en innovación en propulsiones alternativas. Este liderazgo viene de lejos y su mejor representante es el Prius de cuarta generación, con uno de los motores más eficientes del mundo.

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